Capitale europene ale culturii în anul 2019 au fost desemnate orașele Plovdiv din Bulgaria și Matera din Italia. Plovdiv este al doilea cel mai mare oraș din Bulgaria, situat în regiunea omonimă din partea centrală a țării. Orașul de pe malurile râului Marița este considerat cel mai vechi oraș din Europa, fiind fondat în jurul anului 6000 î.e.n. Dealul Nebet Tepe a adăpostit așezări umane permanent, de la înființare până în prezent, așezarea a fost extinsă și fortificată de traci în timpul epocii fierului. Orașul odrisilor a fost denumit Evmolpia în onoarea regelui Evmolp, care a domnit în jurul anului 1200 î.e.n. A fost cucerit de regele Macedoniei, Filip al II-lea, tatăl lui Alexandru cel Mare, în jurul anului 342 î.e.n. și a fost redenumit Philipopolis. Orașul a fost reconstruit devenind un centru militar și comercial important în regiunea Balcanilor. După cucerirea romană din anul 46 e.n. orașul a fost redenumit Trimontium şi a devenit capitala Traciei, a fost construit un stadion, un amfiteatru, băi termale. După declinul Imperiului Roman, în Evul Mediu, s-au stabilit slavii în regiune, între secolele al XIV-lea și al XIX-lea a fost sub administrația otomană, care l-a rebotezat Filibe. Plovdiv poartă numele actual din anul 1878, după războiul ruso-turc. Centrul vechi al orașului este pitoresc, un labirint de străduțe cu clădiri îngrijite, din perioada Renașterii Naționale, vile cochete, magazine și ateliere meșteșugărești, cafenele micuțe și terase multicolore. Centrul vechi a fost inclus în Patrimoniul Mondial UNESCO în anul 2004. Cele mai vizitate obiective turistice sunt: Forumul, Stadionul Roman, Teatrul Antic, Moscheea Dzhumaya, Mănăstirea de derviși Mevlevi, Muzeul Etnografic și Muzeul de Istorie, Biserica Sveta Nedelya; Biserica Constantin și Elena; Casa Lamartine, Grădina Țarului Simeon. Evenimentele organizate în capitala europeană a culturii din 2019 au motto „împreună”, vor fi festivaluri, expoziții și evenimente ale comunității având ca teme caracteristicile orașului, istoria și moștenirea culturală.

Matera este un oraș-cetate din regiunea Basilicata, în sudul Italiei, cu o poveste neobișnuită în Europa. Orașul se află într-un canion săpat de râul Gravina și a devenit faimos datorită rețelei de peșteri săpate în roci calcaroase, care au fost locuite din Epoca Preistorică până la mijlocul secolului al XX-lea. Peșterile, sassi, au servit drept locuințe umane continuu, peste 9000 de ani, fiind unele dintre cele mai vechi de pe continent. În secolul al III-lea î.e.n. romanii au fondat orașul botezat Matheola. Confictele dintre bizantini și împărații germani, epidemii și cutremure au îngenunchiat orașul, Matera a renăscut de fiecare dată din propria cenușă. Până în secolul al XX-lea Matera a fost una dintre cele mai sărace zone din Italia, locuitorii trăiau în peșteri, nu aveau acces la apă curentă, energie electrică sau canalizare, după cel de-al II-lea Război Mondial, rezidenţii au fost evacuați. Scriitorul antifascist, Carlo Levi, exilat în Matera, a tras semnalul de alarmă privind condițiile de viață inumane în volumul „ Hristos s-a oprit la Eboli”. Din anii ’80 clădirile au început sa fie restaurate și exploatate turistic, Sassi din Matera a fost inclus în Patrimoniul Mondial UNESCO, în anul 1993. Matera este întortochiată, cu clădiri suprapuse, aglomerate, biserici rupestre. Catedrala Matera, construită secolul al XIII-lea, în stil romanic, Casa-Grotta di Vico Solitario, bisericile rupeste, Muzeul Național de Artă Medievală și Modernă din Basilicata, Muzeul de Sculptură Contemporană, Castelul Tramontano. Evenimentele culturale din Matera au ca motto „un viitor deschis”, fiind canalizate pe incluziunea socială și culturală și pe inovarea prin parteneriate. Matera va găzdui prima reprezentație în aer liber a operei Cavaleria Rusticană și numeroase evenimente privind istoriei şi culturii locale din perspectiva contempoană.